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Un útero artificial logró hacer crecer corderos

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Dentro de lo que parecen bolsas de plástico con tubos de sangre y líquidos, ocho corderos fetales continuaron desarrollándose, al igual que lo harían dentro de sus madres. Durante cuatro semanas, sus pulmones y cerebros crecieron, brotaron lana, abrieron los ojos, se retorcieron y aprendieron a tragar, según un nuevo estudio que da el primer paso hacia un útero artificial. Un día, este dispositivo podría ayudar a que los bebés prematuros salgan a término fuera del útero, pero en este momento solo se ha probado en ovejas.

Es atractivo imaginar un mundo donde los úteros artificiales produzcan bebés, eliminando el riesgo de embarazo en la salud. Pero es importante no adelantarse a los datos, dice Alan Flake, cirujano fetal del Children’s Hospital of Philadelphia y autor principal del estudio. “Es ciencia ficción pensar que puedes tomar un embrión y llevarlo a través del proceso de desarrollo temprano y ponerlo en nuestra máquina sin que la madre sea el elemento crítico allí”, dice.

En cambio, el objetivo de desarrollar un útero externo -que su equipo llama Biobag- es darles a los bebés que nacen meses antes un ambiente más natural, parecido al útero, para continuar desarrollándose, dice Flake.

Imagen: The Children’s Hospital of Philadelphia

El Biobag puede no parecerse mucho a un útero, pero contiene las mismas partes clave: una bolsa de plástico transparente que encierra el cordero fetal y lo protege del mundo exterior, como lo haría el útero; una solución electrolítica que baña al cordero de manera similar al líquido amniótico en el útero; y una forma para que el feto circule su sangre e intercambie dióxido de carbono por oxígeno. Flake y sus colegas publicaron sus resultados en la revista Nature Communications.

Flake espera que Biobag mejore las opciones de cuidado para los bebés extremadamente prematuros, que tienen “resultados bien documentados y deprimentes”, dice. La prematuridad es la principal causa de muerte en recién nacidos. En total, unos 35,000 niños y niñas mueren cada año en América Latina por complicaciones del nacimiento prematuro.

Es por eso que durante décadas los científicos han estado tratando de desarrollar un útero artificial que recrearía un entorno más natural para que un bebé prematuro continúe desarrollándose. Uno de los principales desafíos fue recrear el intrincado sistema circulatorio que conecta a la madre con el feto. La sangre de la madre fluye hacia el bebé y hacia atrás, intercambiando oxígeno por dióxido de carbono. La sangre debe fluir con la presión justa, pero una bomba externa puede dañar el corazón del bebé.

Para resolver este problema, Flake y sus colegas crearon un sistema circulatorio sin bomba. Conectaron los vasos sanguíneos umbilicales del feto a un nuevo tipo de oxigenador y la sangre se movió suavemente a través del sistema. El latido suave del corazón de la cría fue suficiente para impulsar el flujo sanguíneo sin otra bomba.

El siguiente problema a resolver fue el riesgo de infecciones, que los bebés prematuros en incubadoras abiertas se enfrentan en la unidad de cuidados intensivos neonatales o NICU. Ahí es donde entra la bolsa y el líquido amniótico artificial. El líquido entra y sale de la bolsa como lo haría en el útero, eliminando los desechos, protegiendo al bebé de los gérmenes infecciosos en el hospital y manteniendo llenos los pulmones en desarrollo del feto.

Flake y sus colegas probaron la configuración de hasta cuatro semanas en ocho corderos fetales que tenían entre 105 y 120 días de embarazo, aproximadamente el equivalente a los bebés humanos de 22 a 24 semanas de gestación. Después de que transcurrieron las cuatro semanas, se conectaron a un ventilador regular como un bebé prematuro en una NICU.

La salud de los corderos en el respirador se vió casi tan buena como la de un cordero de la misma edad que acababan de dar a luz por cesárea. Luego, los corderos fueron retirados del ventilador y todos menos uno, que se desarrolló lo suficiente como para respirar por sí mismo, fueron sacrificados para que los investigadores pudieran examinar sus órganos. Sus pulmones y cerebros -los sistemas de órganos que son más vulnerables a los daños en los bebés prematuros- se veían ilesos y tan desarrollados como deberían estar en un cordero que creció en una madre.

Por supuesto, los corderos no son humanos

Por supuesto, los corderos no son humanos, y sus cerebros se desarrollan a un ritmo algo diferente. Los autores reconocen que va a llevar más investigación sobre la ciencia y la seguridad de este dispositivo antes de que pueda ser utilizado en bebés humanos. Ya comenzaron a probarlo en corderos de tamaño humano que se colocaron en las Biobags durante el embarazo. Y están monitoreando los pocos corderos que sobrevivieron después de haber sido desconectados del respirador para buscar problemas a largo plazo. Hasta ahora, los corderos parecen bastante saludables. “Creo que es realista pensar que en tres años se hagan los primeros ensayos en humanos”, dice Flake.

“Es muy interesante y realmente innovador”, dice Rogers. “Poder continuar desarrollándose en un entorno artificial puede reducir los muchos problemas causados simplemente por haber nacido demasiado pronto”. Rogers agrega que no todas las instalaciones cuentan con los recursos o la experiencia para ofrecer una atención de vanguardia a las madres embarazadas, un problema que el Biobag no podrá resolverlo “Sabemos que ya hay disparidades después del nacimiento prematuro. Si tiene acceso a la atención regionalizada de alto nivel, sus resultados a menudo son mejores que si no los tiene “, dice.

“Todavía estoy impresionado, cada vez que miro a nuestros corderos”

Y a Rogers le preocupa cómo la publicidad que rodea al Biobag podría afectar a los padres que se enfrentan a bebés prematuros. “Creo que muchas personas se han visto afectadas por un parto prematuro y creen que esto será una bala mágica. Y creo que la prematuridad es realmente complicada”. En primer lugar prevenirla debería ser una prioridad, dice ella, pero el Biobag podría ayudar a impulsar esa investigación.

Para Flake, la investigación continúa. “Todavía estoy impresionado, cada vez que miro a nuestros corderos”, dice. “Creo que es algo increíble sentarse allí y ver al feto en este soporte actuando como si normalmente actuara en el útero … Es un esfuerzo realmente impresionante poder continuar la gestación normal fuera de la madre”.

 

Matriz Artificial

Esta matriz artificial hizo crecer a este cordero exitosamente. Los humanos podrían ser los siguientes.

Posted by Clickbyte on jueves, 19 de octubre de 2017