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La estación espacial de China se separa sobre el Océano Pacífico

Imagen: CMSE/Alex Parkin
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La nave espacial descendió aproximadamente a las 8:16 PM ET del 1 de abril, según el Comando estratégico de Estados Unidos, que pudo confirmar el punto exacto de reingreso junto con organizaciones en otros ocho países. La caída del vehículo pone fin a los siete años en órbita de la estación espacial, y se las arregló para no golpear ninguna zona poblada en el camino de descenso.

Era difícil saber exactamente dónde Tiangong-1 iba a hacer su descenso final, que es el caso de la mayoría de los escombros espaciales que caen. El domingo por la tarde, los rastreadores pudieron reducir el tiempo de reingreso del vehículo a una ventana de tres a cuatro horas, pero localizar el lugar de la caída sería variable. La estación espacial estaba orbitando en la órbita terrestre inferior a aproximadamente 17,000 millas por hora. Por lo tanto, si una estimación se descontó por una hora, la estación habría estado a 17,000 millas de distancia en un lugar diferente.

La muerte sin incidentes de Tiangong-1 culmina años de ansiedad sobre dónde iba a caer esta nave espacial. La estación espacial era un vehículo particularmente pesado y denso, y los expertos predijeron que grandes piezas probablemente sobrevivirían a la caída a través de la atmósfera de la Tierra. Sin embargo, las probabilidades siempre fueron buenas de que no golpearía a nadie. La Tierra está cubierta principalmente por el océano y la mayoría de la tierra de nuestro planeta está despoblada, lo que hace increíblemente improbable que haya personas en peligro. De hecho, el riesgo de toda una vida de ser golpeado por los desechos espaciales es de uno en 1 billón, de acuerdo con la Corporación Aeroespacial, una organización sin fines de lucro que proporciona investigación y orientación sobre las misiones espaciales.

Lanzado el 2011, Tiangong-1 – o el “Lugar celestial” – fue la primera estación espacial humana de China. Dos equipos visitaron el vehículo durante su tiempo en órbita, uno de los cuales incluyó a la primera mujer astronauta de China. Pero la estación realmente solo debía durar un par de años en el espacio. El plan original era encender los motores de Tiangong-1 e impulsar a la nave espacial fuera de la órbita, para que cayera en mar abierto. Luego, el sucesor del vehículo, Tiangong-2, tomaría el lugar como principal hábitat de astronautas de China.

Imagen: The Aerospace Corporation
Una representación artística del Tiangong-1 en órbita.

Pero China terminó extendiendo el tiempo de Tiangong-1 en órbita, tal vez como una medida provisional en caso de que Tiangong-2 no lo recupere a tiempo. Luego, en 2016, la agencia espacial del país informó a las Naciones Unidas que había perdido el control del Tiangong-1. Eso significaba que China ya no podía enviar comandos a la nave espacial mientras estaba en órbita.

Y lo que entra en la órbita terrestre baja casi siempre baja. Una atmósfera muy delgada se extiende a esta región del espacio, por lo que pequeñas partículas de aire chocan constantemente con los satélites en la órbita inferior de la Tierra, empujándolos fuera de su camino. A menos que estos vehículos en órbita baja tengan propulsores para elevar periódicamente sus órbitas, eventualmente bajarán y se quemarán después de entrar en la mayor parte de la atmósfera de nuestro planeta.

Lo que hizo que todos estuvieran tan ansiosos por Tiangong-1, fue su peso. Cuando se lanzó, pesaba 18.740 libras (8.500 kilogramos), por lo que es bastante fuerte. Además, es denso, también, por lo que no iba a arder por completo en la atmósfera. Por lo general, la mayoría de los países y compañías comerciales tienen planes para deshacerse de manera segura de naves espaciales de este tamaño cuando hayan llegado al final de sus vidas.

Sin embargo, los satélites y los cohetes caen a la Tierra todo el tiempo sin control. De hecho, esta no es la primera vez que algo tan grande ha vuelto a entrar en la atmósfera sin la ayuda de los controladores en tierra. La etapa superior de un cohete Zenit ruso cayó a la Tierra en enero de este año, y pesaba casi lo mismo que Tiangong-1. Además, en el pasado, incluso los artículos más pesados se tiraban al suelo sin control. El 2011, una nave espacial rusa de 30,000 libras llamada Phobos-Grunt falló en su camino a Marte y cayó de nuevo a la Tierra. Y en 1979, la antigua estación espacial de la NASA Sky Lab también se sumergió en la Tierra sin ayuda. Ese pesaba cerca de 160,000 libras también.

Entonces definitivamente hay precedencia para el descenso del Tiangong-1, y es probable que haya reentradas similares en los próximos años. Es solo el riesgo de lanzar grandes cosas al espacio.